James Balao nog steeds vermist

Op 17 september 2008 werd Filippijns activist James Balao op gewelddadige wijze ontvoerd. Hij vertrok die dag om 7u s'ochtends thuis in Baguio City, in het noorden van het eiland Luzon, om zijn familie te gaan bezoeken in Trinidad. Hij stuurde nog een SMS onderweg, maar kwam nooit op zijn bestemming aan. Getuigen zagen hoe vijf gewapende mannen hem meenamen aan de St. Teresa kerk vlakbij Camp Dagwa, het regionaal politiekantoor. Er is geen nieuws van hem sinds.

James Balao werd geboren in 1961 als oudste van vier kinderen. Als gediplomeerde aan de University of the Philippines heeft hij zich levenslang ingezet voor het bestuderen en het verdedigen van de rechten van de inheemse volkeren van de Cordillera. Verder was hij medeoprichter van de “Cordillera Peoples Alliance” (CPA) in 1984. Sinds 1986 is hij actief rond mensenrechten en meer specifiek rond landrechten in de Filippijnen. Hij stond lange tijd aan het hoofd van de studiedienst van de Cordillera Peoples' Alliance, en was ook lid van de Cordillera Human Rights Alliance.

Sinds april dit jaar werden zowel het kantoor van CPA, als Balao's familie, meermaals geviseerd door militairen. De weken voor zijn ontvoering namen dit toezicht toe. Hij vertelde zijn familie dat hij vaker achtervolgd werd door een witblauwe bestelwagen.

Volgens de CPA staat James op de lijst van de “Armed Forces of the Philippines” (AFP) als zogenaamde verantwoordelijke voor educatie in de Communistische Partij van de Filippijnen (CPP). De medewerkers van de CPA vrezen dat, des te langer Balao in handen blijft van zijn gijzelaars, er meer kans is op foltering en zelfs buitenrechterlijke moord.

In de Filippijnen is het aan de families zelf om hun verdwenen familielid te zoeken en terug te vinden. Het is de familie die de politie contacteert en legerkampen tracht te controleren. In sommige gevallen zijn de slachtoffers namelijk in hechtenis bij veiligheidstroepen.

De politieke moorden, die begin dit jaar een lichte daling kenden, zijn net als de ontvoeringen de laatste weken weer enorm toegenomen.

Voor de vrijlating en terugvinden van James Balao werd een petitie opgesteld: Surface James M. Balao Now!

Meer info over James vind je op http://www.cpaphils.org/